崩跌的股市正暗示经济若非即将衰退,便是要大幅减缓。然而观察美国购物中心,却见到採购耶诞礼物的满满人潮。究竟明年经济趋势为何?猜对了有助投资人获利,要押对方向却不是那么容易。

日报(WSJ)报导,问题的癥结在于,股市卖压与信心调查这类「麻烦初期指标」并非完美的衰退预估工具。然而较能精确预测经济减缓的硬经济数据却是落后指标,因为通常只能确认已人人皆知的事实。

当数个初期指标同时闪烁警示灯时,则较有可信度。现在情况便是如此;除了股市动荡外,短期美国公债殖利率几乎与长期公债殖利率一样高,接近以往预示经济衰退的殖利率「倒挂」现象。公司债殖利率与同天期美国公债殖利率的利差正在攀升;杜克大学近期调查也显示,接受访调的近半数企业财务长预测经济在明年底陷入衰退。

的确,其中一项或数项指标未来可能是错的。例如殖利率曲线趋平可能是央行收购债券的结果。但这些指标通常会相互强化,因此若市场变糟,投资人势必会更加紧张。

接下来要关注最具即时性的落后指标。美银美林经济学家认为,这些指标包括首次申请救济金人数、汽车销售、工业生产与总工作时数。其中,目前只有汽车销售数据引发市场关切,其他数据则显示情况良好,包括申请失业救济金人数逼近数十年低点、工业生产处于历史高点,美国民众花在职场上的总工作时数也稳定成长中。

根据高盛集团说法,另一项良好的经济衰退指标是经济学家的衰退预测。根据华尔街日报本月调查的结果,经济学家目前认为未来12个月内发生衰退的机率为22%,高于去年同期的14%。然而这项机率要达更高的水准才构成危险讯号。2007年9月,即上一回经济衰退前的三个月,经济学家预估的衰退机率为36%。

但也不要太过松懈。关于衰退的另一件事是衰退能够快速发生。在2007年秋季之前,失业救济金申请等衰退数据显示当时没什么重大不对劲,但衰退就突然发生了。随着去年减税刺激措施即将消退,升息的迟滞效应开始发威,再加上地缘政治环境不稳定,投资人仍须审慎为上。



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